Karai (辛い) : salé, épicé, piquant… Que choisir ?

En français, pour ce qui concerne le goût, on estime que ce qui est salé “contient du sel/a le goût de sel”. Pour ce qui épicé, on pense évidemment au goût des épices comme le piment ou le curry. En japonais, il est possible d’utiliser un seul et même mot pour ces deux nuances : karai (辛い). Comment l’expliquer ?

Analyse et définitions du mot karai

Karai s’écrit en japonais 辛い où 辛 signifie “piquant/pénible”. Ce kanji représenterait une sorte d’aiguille que l’on plante afin de châtier les vilains. On pense notamment aux tatouages que l’on infligeait aux criminels autrefois, aussi bien en Chine qu’au Japon. Il faut savoir par ailleurs que 辛い se lit également tsurai qui veut dire “pénible/difficile/éprouvant…”. Ainsi, karai désigne avant tout une sensation plutôt qu’un goût. En l’occurrence ce qui est piquant et parfois désagréable pour le palet.

C’est pourquoi on peut le traduire selon le contexte par “épicé”, “piquant” ou encore “salé”. Pour ce dernier, il existe les variantes shiokarai (塩辛い) et shoppai (しょっぱい). Mais dans le cas où un japonais mange quelque chose de très relevé, il dira la plupart du temps “karai !” sans se soucier de savoir si c’est salé ou épicé. Il faut dire que dans la cuisine japonaise, on a souvent les deux. En France, les plats paraissent bien fades à côté !

Il peut également être le contraire de sucré amai (甘い). Le vin sec se dit par exemple karai wain (辛いワイン) et le doux  amai wain (甘いワイン). Car comme vous l’aurez compris, le deuxième est plus facile à boire.

Un ramen est à la base assez salé. Là, on a rajouté en plus des épices. Totalement karai quoi ! 🙂

Par extension, on peut utiliser notre adjectif du jour pour qualifier une notation. C’est à dire lorsqu’elle est plus sévère que la moyenne, qu’elle “pique” en quelque sorte. Là encore, c’est le contraire de amai (indulgent). Karai saiten (辛い採点) : une notation sévère.

Sources : kotobank (dictionnaires en japonais), oshiete.goo.ne (explications sur le kanji 辛)

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